Crecimiento vs. Desarrollo Sostenible: el caso del smog en China

En los últimos días de enero, cuando en el hemisferio norte es invierno y la atmósfera tiene un comportamiento particular debido a las masas de aire frío, nos llegó la noticia del smog chino –registrada por varios diarios en todo el mundo. La noticia decía que los niveles de contaminación del aire tienen niveles que superen ampliamente los recomendados.

Por ejemplo, Beijing reportaba niveles superiores a los 400 puntos. Esto supone expresar un nivel de 400 micrones por metro cúbico. La Organización Mundial de la Salud (OMS) dice que el nivel límite de aire seguro es 50 y más de 300 es muy peligroso. Beijing es noticia porque desde principios de enero se alcanzaron 900 puntos.

Las partículas en suspensión o material particulado (MP) consisten en la acumulación de diminutas piezas de sólidos o de gotitas de líquidos en la atmósfera. El MP es generado por la actividad antropogénica –así se denominan los factores ambientales ocasionados por la actividad económica humana. También puede tener una causa natural.

Si la masa de aire sobre una ciudad es brumosa, se debe a las partículas contenidas en el aire. Los contaminantes en partículas se distinguen por una amplia variedad de tamaños, formas y composiciones químicas. El interés por las partículas atmosféricas tiene dos motivos: primero, porque afecta el balance de la radiación terrestre y, segundo, por los efectos nocivos para la salud. Las partículas penetran en los pulmones, los bloquean y evitan el paso del aire, lo cual provoca efectos dañinos. El MP se clasifica como grueso de diámetro superior a 2,5 µm o como fino de diámetro inferior a 2,5 µm. Estas partículas son las riesgosas para la salud y son las que están presentes en las ciudades chinas por el uso de carbón como fuente de energía. Se lo conoce como hollín.

El hollín puede absorber sobre su superficie irregular cantidades significativas de sustancias tóxicas. Las partículas de este contaminante son abundantes en los gases de escape y en los incendios. La quema de carbón origina hollín, además de SO2, cuyo aerosol del sulfato resultante, cuando hay niebla, se combina con el hollín y origina el smog de consecuencias nocivas para la salud, especialmente en individuos con problemas respiratorios.
Los organismos gubernamentales de muchos países están controlando los valores de MP10, es decir, el contenido total de partículas de tamaño inferior a 10 µm, que corresponden a todo el rango de partículas finas pequeñas, denominadas partículas inhalables. Un valor típico de MP10 en un núcleo urbano es de 30 µm/m3, es decir, 30 micrómetros por metro cúbico de aire.
La contaminación causada por el carbón es muy severa y la indignación pública en las grandes ciudades seguirá aumentando. El gobierno necesita restringir el uso de carbón y desarrollar tecnología limpia más eficiente. En Pekín, las autoridades han cerrado fábricas y restringido el uso de automóviles para tratar de reducir la contaminación. A la gente se le está pidiendo que cierre las ventanas de sus viviendas. La venta de purificadores de aire y tapabocas ha aumentado tanto que muchas tiendas ya no tienen estos productos.

A largo plazo, China está invirtiendo en energía hidroeléctrica y otras fuentes renovables, tanto que China se considera un líder mundial en tecnologías verdes. Pero con la demanda de energía en aumento de año en año, el consumo de Carbón también se ha incrementado.

Esta noticia de China tiene que hacernos reflexionar sobre la calidad del aire en Buenos Aires, con un tránsito y un parque automotor que se incrementan año a año. Es importante considerar las consecuencias para la salud a largo plazo y cómo afecta la productividad y la calidad de vida de la gente.

Dr. Gabriel Bautista

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